Castor fiber

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Castor fiber Linnaeus, 1758

Castor d'Eurasie - (en) Eurasian Beaver - Castoridae
syn. - Castor d'Europe

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Non menacée - LC 2016 (En augmentation)

Il est avec le Castor d'Amérique (Castor canadensis) le seul autre représentant du genre. C'est le Bebros des gaulois, terme aillant donné le nom vernaculaire Bièvre. Quant au nom Castor, il vient du latin emprunté lui-même au grec ancien Κάστωρ (Kástôr).
Il s'agit du plus gros Rongeur d'Europe, d'une longueur d'environ 100 cm dont 30 pour la queue, c'est un excellent nageur.


Il est en Europe depuis environ 5 millions d'années, on pense que c'est une petite population de Castor d'Eurasie se déplaçant en Amérique qui serait à l'origine de son homologue américain. Il a contribué au façonnement du paysage aquatique depuis fort longtemps. On trouve le Castor d'Eurasie dans de très nombreux gisements sur l'essentiel de la France au cours du quaternaire, tant ancien que récent. Sa présence en Bretagne et en Corse ainsi que dans le cœur du Massif Central ne semble pas confirmée dans les gisements fossiles, y compris au Moyen-Âge. A contrario les Bassins de la Seine et de la Charente, de la Sèvre Niortaise sont bien colonisés, de même que celui de la Dordogne, mais peu celui de la Garonne. Il n'est déjà plus que dans l'Est du pays principalement dès le XVIe siècle, relégué au Bassin du Rhône entre la Camargue et Pont St Esprit principalement ainsi que localement en Alsace au XVIIIe siècle. Le dernier Castor français en dehors du Rhône est tué en 1912 vers Dreux.
Il a disparu de Grèce à la Préhistoire (Âge du Bronze), éradiqué du Danemark dès le VIe siècle avant JC, il est au bord de l'extinction en Angleterre avant le XIIe siècle et disparu de l' Ecosse au XVe siècle. S'il n'y a plus dès lors de Castor dans les îles Britanniques, on a envisagé sa réintroduction très récemment [2019]. Il n'est plus non plus en Italie en dehors du Bassin du Po bien avant le XIIe siècle.

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Planche du Moyen Âge

En France, si les Bassins du Rhône, de la Loire et du Rhin sont désormais bien recolonisés, il n'en est pas de même pour les autres bassins, où le retour de l'espèce semble conditionnée par des réintroductions. L'espèce est aussi sur le Finistère (introduction plutôt que réintroduction semble-t-il) ; semble aussi accessoirement arrivée sur l'Hérault notamment vers Montpellier ainsi que sur le haut Bassin de la Garonne au nord-ouest de Toulouse, sur la rivière du Tarn, ainsi que sur la Charente vers Saintes.

Répartition très relictuelle du Castor d'Eurasie au début du XXe siècle d’après Veron (1992)

Dans le Bassin du Rhône, la première indication du Castor remonte à 70000 ans. Le Castor d'Eurasie occupait autrefois l'ensemble des bassins fluviaux d'Europe. Les modifications importantes de son habitat, sa destruction systématisée à certaines époques, l'utilisation de sa fourrure, la consommation de sa viande considérée comme du "Poisson" et cuisinée les jours de maigre... ont été les objets de son déclin et de sa disparition de nombreuses régions. Au début du XXe siècle, il n'en restait plus en France, que dans la Basse Vallée du Rhône en France et tous les Castors des Bassins rhôdaniens et ligériens sont issus de cette souche alors relictuelle. Protégé dans les départements du sud de la France en 1904, il regagne du terrain et Robert Hainard estime sa population rhôdanienne en 1940 à environ 300 individus répartis depuis la Camargue à l'embouchure de l'Ardèche. Il y en avait toutefois jusqu'à St Fons dans le Rhône en 1934 puisque 2 individus y sont abattus. Peut-être est-il resté à cet endroit sans disparaître et on comptait alors 2-3 familles entre Givors et le sud de Lyon. Aussi en Rhône-Alpes, bien que réputé relictuel vers la Camargue au début du XXe siècle, a-t-on quelques doutes sur la possibilité de populations très locales ensuite. Il est réintroduit en Suisse genevoise à Versoix en 1956, et, l'espèce s'installe en France voisine. Il est dans les années 1960 sur la Saône, à Lyon en 1970. Il arrive à la Table Ronde en 1979, dans la Bresse en 1988.

Côté Loire, il n'y a pas de mentions naturalistes anciennes, mais la présence du Castor est attestée par quelques toponymes... L'espèce a été réintroduite à Blois en 1974. Elle est dans le département de la Loire en 1998, remontant progressivement le fleuve. D'autres animaux ont été réintroduits dès 1994 à l'Ecopole du Forez. Par ailleurs il est probable que quelques individus aient passé les lignes de crête depuis le Bassin rhodanien à une époque assez récente ; ce sont les seuls éléments de recolonisation naturelle du département, ailleurs tous sont issus de réintroductions.

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©© bysa - Martin Sell - Wikimedia Commons
Le Castor se trouve essentiellement en Europe, mais déborde par des populations fragmentées jusqu'en Asie centrale et le Lac Baïkal. Quelques populations introduites semble exister au Canada.

Rhône-Alpes
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Non menacée (LC° (NT) 2008).
Les sous-espèces du Castor d'Eurasie sont assez mal présentées. On a pu proposer Castor fiber galliae Geoffroy, 1803 pour une sous-espèce alors initialement endémique du Bassin du Rhône.
Il semble possible que le Castor ait subsisté en quelques endroits de la région, alors que la population relictuelle de France était réputée confinée au secteur en amont de la Camargue au début du XXe siècle. Ainsi le département de l'Ardèche est cité à la même époque. Quelques jalons historiques sont données plus haut. Dans les années 1970, l'espèce est présente depuis la Camargue au sud de l'Ardèche, dans les Basses Vallées de l'Ardèche et jusqu'au niveau de Printegarde. De multiples opérations de réintroduction [1] accompagnée d'une bonne dynamique des populations conduit aujourd'hui l'espèce à occuper l'essentiel du réseau hydrographique de la région, y compris dans la Loire où sa réinstallation a été plus tardive. Les meilleures densités sont par exemple sur la Drôme où on trouve une famille tous les deux à quatre kilomètres.

C'est une espèce des cours d'eau depuis la plaine, jusque vers 1000 m d'altitude. Il occupe en outre certains lacs ou étangs tranquilles. En 1800 on avait observé le Castor à 2000 m d'altitude ; ce n'est plus le cas. Le record en Rhône-Alpes est de 1080 m sur le Plateau ardéchois. C'est altitudes sont exceptionnelles car l'UICN ne donne comme maximum que 850 m dans son analyse du statut patrimonial de l'espèce. Le Castor habite des trous existant dans la berge, il peut creuser lui-même son terrier ou quand le terrain ne convient pas construire une hutte formée de bouts de bois rongés. L'accouplement a lieu en hiver, notamment en février et les naissances surviennent en juin. La gestation dure près de 105 jours. Les ♀ sont matures vers 2 ou 3 ans alors que les ♂ paraissent souvent plus précoces. Sa longévité dans la nature est d'environ 7 à 8 ans. Il construit régulièrement des barrages quand le niveau d'eau le nécessite en particulier. Ceci crée des habitats favorables à de nouvelles espèces : c'est un véritable architecte du territoire et de la Biodiversité. Le Castor vit en familles matriarchales avec une ♀, un ♂ et entre un et six jeunes de l'année précédente, ainsi que ceux de l'année en cours. Sa nourriture se compose de Saules ou quelques autres arbres. Il possède une glande sécrétant le fameux castoreum, produit qu'il dépose sur des buttes de terre pour marquer son identité.

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©© bysa - Sven Začek - Wikimedia Commons

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©© bysa - Jacel Zięba - Wikimedia Commons

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©© byncsa - Cyrille Deliry - Gros tronc couché, Ile Tournier (Ain, Savoie) le 3 janvier 2004 - Histoires Naturelles

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¢ - Athanasius Soter - Barrage au fil de l'eau - Wikimedia Commons

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Planche de Schinz (1824)


Ulmer A. & Bouniol J. 2017 - Castor d'Eurasie. Castor fiber Linnaeus, 1758. - Faune Rhône-Alpes. - ONLINE
Veron H. 1992 - Histoire biogéographique du castor d'Europe, Castor fiber (Rodentia, Mammalia). - Mammalia, 56 (1). - ONLINE


> Article exceptionnellement complet sur Wikipedia
> Le Castor d'Europe (Calendrier de l'avent 2019)


[1] - Versoix, Canton de Genève en 1956 ; Bout du Lac d'Annecy en 1972, les Usses dès 1972, affluents du Léman dès 1973, Arve et Giffre dès 1975, notamment sous l'action de la DDAF ; Rochefort en Isère dès 1982 par le Muséum de Grenoble, Bois Français [A préciser] ; le Rhône en amont de Lyon dès 1977 par la DDAF et la FRAPNA ; Forez dès 1994 par la FRAPNA.